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留学生在美国租房要注意什么?

2020-01-08 点击 评论

出国留学,是近年来家长关心的热门话题,并且有越来越低龄化的趋势。但中西教育到底孰优孰劣,却众说纷纭。我们特邀在美国工作生活多年的冯禹教授撰写系列文章,告诉您真实的美国教育,一方面有助于反思国内教育,另一方面可以提供更多的信息,帮助家长做出适合孩子的选择。

文 | 冯禹

在美国读本科,可能会面临住在校内还是住在校外的选择。据统计,美国大学的宿舍平均算下来,只能满足60%的本科生住在校内。美国名校中,学生宿舍最少的是得克萨斯大学的奥斯汀分校(其实是主校),只能满足22%的本科生住进宿舍;华盛顿大学(密苏里州)和加州大学的伯克利分校也都只能满足30%左右的本科生住在校内。至于研究生,学校提供宿舍的可能性更小,大部分学生需要在校外租房

住在校内的优点显而易见,和教室、图书馆的距离近,步行可到。但是,有些同学也抱怨说,校内的宿舍比较小,很多情况下不能自由选择室友,也不能选择户型和楼层等。如果遇到一位常熬夜和喜欢大声听音乐的室友,睡眠比较正常的同学就会受到干扰。从经费上看,许多学校的住房价格近年来不断提高,通常比校外的出租房更贵。而且,宿舍常常没有厨房,只能在学校的食堂吃饭。对于许多长着“中国胃”的留学生来说,千篇一律的食堂餐真是让人忍无可忍,关键价格也不便宜。以我们学校为例,午餐加上税要12美元左右。所以,很多二年级以上的中国留学生愿意和朋友住在校外,大家搭伙做中餐,吃得好,还便宜。据有的同学说,4个人合租一个公寓,可能比住在校内便宜40%左右。

我们也可以换个角度说,住在校外还可以锻炼自己管理财务和与人沟通的能力,拥有自己的汽车,积累更多的驾驶经验,更广泛地接触美国的社会,为将来可能在美国工作和生活做好准备。那么,在校外租房要注意哪些问题呢?我将分上、下篇系统地进行介绍。

一、搜房

你可以选择通过房屋中介 (real estate broker/agent)来帮助你寻找公寓。这些是专业人员,手里掌握着大量的房源信息,可以帮你过滤掉一些虚假不实的广告和其他风险因素。万一之后发生纠纷,他们也可以从中调解。缺点是,这是一种付费服务,有时房主和租户都要给中介费。像在波士顿这样的房源紧缺地区,一般是由租户付百分之百的中介费,而且不是小数,是整整一个月的房租。

你也可以在网上搜索,美国的非营利网站craigslist.org上最活跃的就是公寓出租信息。这个网站在中国国内也比较容易上,输入地区和其他条件就可以找到相关的房源。但是,有时网上看到的和真实情况会很不一样。如果你对某个城市或某个地区不熟悉,可能会租到非常糟糕的公寓。还有些人是在这个网上钓鱼的,把你的信息骗走后就消失了。所以,没有经验的时候,一定要特别慎重。

最可靠的是学校提供的校外出租信息。这些信息一般都经过了学校有关部门的过滤,是比较靠谱的房源。还有就是通过中国学生会联系即将毕业的同学,从他们手里把房子接过去,这可能是最靠谱的方式。举个例子,有一套公寓已经被我的历届研究生租了4年了。离学校很近,租金也低,而且没有中介费。

二、出租房的类型

出租房的类型主要有以下几种:

第一种是比较大的公寓楼中的一个公寓。这样的楼,管理比较正规,空调费和取暖费常常包括在房租之内,不需要另加。设施的修理一般也有专人负责,有了问题会及时解决。一般而言,这样的公寓楼可能会是砖石和混凝土结构,与国内的公寓楼相对接近,留学生住着可能比较习惯。其缺点是价格通常略贵,人多可能比较吵,停车位也可能比较紧张。

第二种是老式的三层或两层的出租房,这在波士顿等老城极为常见。通常是一百年前盖的木结构房屋,外面是塑料板,里面是石膏板,中间有一层隔热的玻璃纤维,房顶是油毡,看上去很不牢固。有的楼在上楼梯的时候,整个房子都可能会晃动。一位来自北京的同学说,简直像积木搭的玩具房子。如果遇到大风,这种房子真的可能会被刮倒。住在这种公寓(一座楼一般是2~6个公寓),通常需要自己付取暖费、电费、煤气费等一切费用。从月租上看是比第一种便宜,但是平均下来就要仔细计算了。

需要指出的是,如果取暖由房东负责,那么,根据波士顿地区的规定,室温在冬季不能低于68华氏度,约等于20摄氏度。而你自己负责取暖,有时会规定室内不能低于53华氏度,约等于11.5摄氏度。至于夏天的温度是没有人负责的,因为这样的房子通常不可能有中央空调。你需要自己购买窗式空调,自己为空调付电费。美国城市中还在广泛使用窗式空调,最近刚刚在宣传分体空调,和中国比,足足落后了20年。

第三种是一个比较大的独立住宅,整体出租。国内有时把这种房子翻译成别墅,我觉得和别墅的含义实在相差较大。我有一位研究生和另外20多人一起住在这样房子里,大部分是我们大学的研究生和本科生,但也有少数是在公司工作的年轻人。每个人有一个非常小的房间,大家共用客厅、厨房、厕所。房租相对便宜,但人多手杂,甚至发生过盗窃。更重要的是,根据不少城镇的法规,这种房子只能租给一家人,不能租给20多个素不相识的人。因此,严格来说属于违规出租,将来可能会出问题。中介一般不会给留学生介绍这种住宅。

第四种是租用一个普通家庭独立住宅内的一个房间。这种不算是真正的出租,房东的广告会说是“寻找同屋”(roommate)。不少空巢家庭多出来一两个房间,找个人住进来可以增加收入。一位哈佛的研究生就住在一位教授的家里,离学校特别近,租金也非常低,在写论文的时候还可以请教。注意,按照哈佛的规则,研究生是不应该住到自己导师家里的。这位教授是另外一个专业的。这种安排其实也属于法律的灰色地带。

三、楼层

如果一个小公寓楼有3层的话,一般认为中间一层是最好的,因为一层会比较吵,而且你要总挂着窗帘来保护私密。3层夏天最热,冬天最冷,因为屋顶上油毡的隔温效果有限。有些3层是阁楼改造的,屋顶是三角形,边上很低,直不起腰来,容易撞头。因此,3层的价格常常也因此而有所区别,中间最贵,阁楼改造的顶层最便宜。

需要注意的是,美国的公寓楼如果不是很高的话,例如最高层为4层,通常是没有电梯的。你把沉重的家具搬到3层或4层,不是很容易的事情。但是,前面说的那种超大的公寓就有电梯了。

四、距离

一般而言,不要选择和学校距离太远的房子,不应远于20分钟车程。有些学校会给周边地区提供免费的校车,这样就可以省掉开车、停车的麻烦。当然,校车的车次比较有限。通常离学校越近,房租就越高。还要考虑是否有其他可用的交通工具,如果能步行到地铁站,那会非常方便。

需要指出的是,美国的公共汽车班次通常很少,除了个别路线外,大部分间隔在半小时以上,而且时间不准。你可以想象一下,在波士顿冰天雪地下等车的场景。必须要想好,整个美国东北部和北部在冬天会面临雪中驾驶的考验。许多地区降雪极多,纽约州的一个城镇号称雪城,并非虚名,一个冬季有两米左右的降雪量是常态。虽然雪特别大的时候可能停课,但是小到中雪会给你开车带来很大的问题。买车一般应该考虑四轮驱动,冬天可能需要雪胎。如果不愿意冒雪开车,还是住在校内或者可以步行到学校的地方为好。

从搜房、出租房的类型、楼层以及距离方面介绍了在美国租房需要注意的事项,接下来将从安全、合同以及付费这几个方面进行分享。

一、安全

在校外租房要特别注意安全问题。

首先,要调查小区是否安全。美国的房地产中介在介绍房屋的时候有个口号:位置!位置!位置!一个房子的其他条件差些可以改进,但是,所在的位置是至关重要且难以改变的。很多家长问我,波士顿是否安全?我的回答总是,那要看是波士顿的什么地方。有些臭名昭著的小区经常可以听到枪声,而另外一些地方极为安全。

在波士顿(狭义的波士顿而不是大波士顿),你可以通过警察局的“联络人”(专门负责警局和民众之间沟通的人)来查阅一个小区的刑事犯罪记录,服务快捷而且完全免费。我看上了两处房子,就问他这两条街道的记录。他说A街曾经发生过两起重大交通事故,没有其他犯罪记录;B街一百年来从没有过任何犯罪记录。如果特别慎重的话,建议你同一天开车到那个街区去3次,早中晚各一次。如果看到街上有些流里流气的人在游荡,最好不要在那里租房;如果看到的是遛狗的和善邻人和在街上玩耍的孩子,那大概是非常安全的地区。

其次要考虑住在同一建筑里的是什么样的人。曾经有位哈佛女研究生为了少付一些房租,搬到一个稍微便宜的街区,住在一个有十多位租户的大房子里。结果,半夜居然有个赤身裸体的男人来敲门,把她吓坏了,赶快搬走。

其次,还要考虑房子本身的安全性。上篇提到的第二类老式公寓楼,在波士顿近年来就发生过多起阳台坍塌事故,死伤的大都是大学生。木质阳台的寿命只有三四十年,而这些房子都是百年老宅。

还有一个看不见的威胁是氡气。美国不少地区地下有放射性的氡气,长期暴露于这种气体之下有患肺癌的风险。据说,靠近山坡的住宅危险性较高。你可以在网上搜索氡气风险地图,必要的话,可以买个氡气测量表。入住后一定要经常检查烟雾报警器和一氧化碳报警器的电池是否有电。

最后是一个你可能完全无法想象的问题。在美国这个先进发达的国家,包括纽约、波士顿、芝加哥这样的大城市,都可能有臭虫(英文是bed bug)。美国人说本来已经消灭了臭虫,是一些移民带过来的。而臭虫是非常难以消灭的一种害虫。请大家要格外注意,一定不要使用和购买二手的家具,特别是床和沙发等臭虫容易潜藏的家具。

二、合同

租房的时候,租户要与房东签订合同。合同有两种:定期合同(一般租期为一年)与不定期合同。所谓不定期合同并不意味着你可以随时搬出,而是要提前3个月通知房东。当知道你是大学本科生或研究生的时候,房东一般都会要求签定期合同。这样就会带来一个直接的技术性问题:9月1日入住,8月31日合同结束,而大部分学校5月就放假,6、7、8这3个月你不住在这里,怎么办?对此,房东是不管的,而且在合同上常常会注明禁止转租(sublet),不让你把房间租给暑假会来这里的人。

正式的合同一般会有三四页,除了写清楚房东和你的姓名以及月租外,还有很多“小字”(fine print),你需要认真读,因为这类东西是法律书面语,可能有不少词汇你需要查字典才能搞清楚意思。需要特别注意以下的一些问题。

第一,房租是否包括取暖和水电费等。美国不同城市和地区有不一样的规定,波士顿地区的规定是,水费必须包括在房租中,其他的则可以选择。住在那种老屋,一般除了水费,其他费用都是租户自己出。在寒冷的冬季,取暖费每个月很可能会高达200美元。

第二,看清楚哪些东西是被禁止的。通常会禁止吸烟,禁止养宠物,禁止除房客外其他人入住。这里有个很有意思的事情,就是有些城镇有规定不许房东禁止房客的配偶或恋人入住,而其他城市没有这个规定。所以,你要事先查清楚相关规定。比较复杂的是你父母来探亲,他们和你住在一起是人之常情。有些房东对此睁一只眼闭一只眼,但是,另外一些房东却可能因此要对你罚款。还有停车,虽然房子有车道,但是合同上却可能禁止你把车停在那里,只能停在大街上。最后一个小问题是在墙上挂装饰品。你可能觉得这是小事,但那几个钉子孔最后却可能成为房东拒绝还给你押金的依据,因为合同上说了,只能用现有的钉子孔,不能新增。看清楚这些条款,可以避免以后的麻烦。

中国留学生和房东冲突比较多的一个问题是做饭。美国房东最怕中国式的炝锅,担心油烟会把屋子弄得比较脏,而且有些人不喜欢中餐的味道。我的一个研究生在公寓做湘菜的时候,辣椒的味道很大,结果住在楼下的房东冲上来破口大骂。按理说,这个房东的举动是违法的,因为房东必须在征得租户同意的情况下才能进来,但出现意外情况时例外。这个房东的解释是,这种无法接受的油烟就属于意外情况。最后,那个研究生搬了出去。

第三,出现需要保修的情况怎么处理。有时你要找房东,有时房东会指派修理工。严格说来,站在租户的角度,条款上应该写清楚,报修后24小时内,房东必须对问题进行处理。以前真的出过这样的情况,就是房东去加勒比度假,结果,马桶坏了找不到人修。

在签订合同前,房东有权索要你的证件号并交给有关的信用等级评价机构来调查,看看你以前有没有违约记录。当然,中国留学生一般不会有这方面的问题。

三、付费

美国的常规是在签订合同的时候交两个月的房租,也就是第一个月和最后一个月的房租。但是,在房源最紧俏的地区,你可能要加付另一个月的房租作为押金。这个押金要到你搬出后经专业人员检查,证明房屋没有损毁或过多油污,符合条件的才会退给你。

付费的形式,如果是较大的公寓楼会接受信用卡。如果是老式小公寓楼常常会要求你用个人支票付款,一般不接受现金。然后,每个月的一日或更早,你就得把支票寄到指定的地址。有些房东已经接受了银行转账的比较现代的模式,但大部分波士顿地区的房东还在使用中国留学生所不熟悉的支票付款。一个很大的问题是,如果你身在外国,很难有所谓个人支票,也很难和房东签订合同(网上合同还不普遍),如何才能定下一个公寓?我觉得,真是没有好的办法。美国房东对来自海外的电子邮件常常视为诈骗,因为以前的确出过诈骗案件,海外的犯罪集团骗走了房东的个人信息后,转走了他银行内的资金。所以,最好的办法可能就是请本地的朋友帮忙,或者早一点儿过来找房。

美国各地区的房租差别巨大,纽约、波士顿、加州湾区(旧金山、硅谷一带)是3个租金最高的地区。去年,波士顿的统计是平均月租费2100美元。在我们布兰戴斯大学附近的公寓,如果能住3个人的话,基本上找不到2000美元以下的,还不包括取暖费。这也就是说,你和另外两个人合租,每个人每月至少要花700美元。在哈佛大学和波士顿大学附近,房租会更贵。但是,在另外一些地区,可能300~400美元就可以租到宽阔舒适的房间。例如在弗吉尼亚大学附近,同样公寓每个月只需要1300美元,这样每个同学只需要付400多一点儿就


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